30 minuten met Alexander Wijninga

Startup opzetten in één weekend
5 december 2016
Show all

30 minuten met… Alexander Wijninga

“Als ik zestig uur heb gewerkt, was het een light week. Een echt zware week? Dan worden het er soms honderd,” geeft Alexander Wijninga toe. Dat zijn leven er anders uitziet dan dat van de gemiddelde twintiger, is een understatement. Alexander is namelijk CEO van Watermelon Messenger: het bedrijf dat hij samen met zakenpartner en goede vriend Charl Haas oprichtte. In een notendop houdt het bedrijf zich bezig met “het ontwikkelen en vermarkten van software voor bedrijven”. Binnen zijn onderneming is Alexander onder meer verantwoordelijk voor het uitstippelen van de strategie, en hoewel hij pas 22 jaar is, heeft hij een CV opgebouwd waar zelfs iemand met jarenlange ervaring in het bedrijfsleven ‘u’ tegen zou zeggen. Op 28 januari komt Alexander zijn verhaal vertellen op TEDxYouth, maar voordat het zover is wilden wij hem eerst iets beter leren kennen.

“Al tijdens het introductiekamp bleek dat een studie Rechten niets voor mij was”

“Ik bedacht me vroeger wel eens dat het leuk zou zijn om ooit een hoge leidinggevende positie in een bedrijf te hebben, maar met ondernemerschap was ik niet echt bekend,” blikt Alexander terug op zijn tienerjaren. Dankzij een bijbaantje als postsorteerder bij Staples komt daar verandering in. “Bij Staples kwam ik in aanraking met ondernemers. Leuke lui waren dat; heel nuchter en harde werkers. Daar hield ik wel van.” Zijn interesse is gewekt, maar toch besluit hij er op dat moment niets mee te doen: “Het was vijf jaar geleden heel onrealistisch om als jongere een eigen bedrijf te starten. Je was er gewoon niet mee bezig. Nu zijn start-ups hot en hip, maar toen ik begon was dat echt niet zo.” Hij schrijft zich uiteindelijk in voor een studie Rechten, maar al tijdens het introductiekamp beseft hij dat het niets voor hem is. In plaats van een carrière als jurist na te jagen, gaat Alexander zich vanaf dan richten op wat inmiddels is uitgegroeid tot zijn echte passie: ondernemen.

Creating opportunities: een nieuwe start

Inmiddels zijn we vijf jaar verder, en runt Alexander een succesvol eigen bedrijf. Wel benadrukt hij dat het zeker niet gemakkelijk was om te komen waar hij nu staat. En eigenlijk is het dat nog steeds niet: “Als ondernemer is geen dag hetzelfde. Het is alsof je elke ochtend in een achtbaan stapt waarvan je niet weet hoeveel loopings er zijn en welke gekke wendingen je vandaag zal nemen.” Dat deze metafoor perfect samenvat hoe het leven van een ondernemer kan zijn, blijkt dit jaar. Terwijl Alexander in juni wordt uitgeroepen tot ‘’Meest veelbelovende jonge ondernemer van 2016’’, moet hij een maand later onder druk van Whatsapp faillissement aanvragen voor zijn bedrijf. In plaats van het te zien als een reden om te stoppen, ziet Alexander deze gebeurtenis echter als een nieuwe kans. “Begrijp me niet verkeerd, het was heel erg moeilijk. Toen wij failliet gingen, raakte ik heel veel kwijt en kwam ik echt in een dal terecht,” aldus Alexander.

Na een poosje herpakken Alexander en Charl zich, en besluiten ze hun bedrijf terug te kopen en met een schone lei te beginnen. “We dachten: we kappen er niet mee, we gaan gewoon door. En dat moet je ook altijd doen, want anders kom je in een negatieve spiraal terecht.” En van falen leer je ook, weet Alexander. Want iedere fout bevat vaak een waardevolle les: “Toen ik zeventien jaar was, ging de groei van mijn bedrijf bijvoorbeeld echt alle kanten op. Terugkijkend is er één ding dat ik graag eerder had willen weten: strategie is key. Het is belangrijk om een rode draad in je organisatie te hebben.”

Een oproep aan alle ondernemers in de dop

Dat Alexander over een poosje op het TEDxYouth podium staat, ziet hij als de uitgelezen kans om jonge ondernemers in spé te inspireren. Nederland heeft volgens hem veel meer sterke ondernemers nodig die het land vooruit kunnen helpen. Maar misschien wel nog belangrijker vindt hij het om mensen aan te moedigen te doen wat ze écht leuk vinden. “Heel veel mensen zitten in loondienst en denken: ‘ik vind er niets aan, maar ik moet iets’. Maar jongens, denk ik dan, je hebt het allemaal zelf in de hand.”

Ondernemen is volgens Alexander namelijk iets dat iedereen kan. Op de vraag of je als ondernemer bepaalde kwaliteiten moet bezitten antwoordt hij dan ook resoluut van niet. “Al maakt het alles wel makkelijker als je bepaalde eigenschappen bezit,” voegt hij daaraan toe. Een voorbeeld? “Als je je bedrijf gaat runnen, zou het makkelijk zijn als je communicatief vaardig bent; dat je een uitstraling hebt die bij je positie past.” Al betekent dat niet dat iedereen die niet is gezegend met een vlotte babbel en een goede dosis charisma het wel kan vergeten, want de uiteindelijke sleutel tot ondernemen is veel simpeler: “keihard werken.” Alexander kan er kort over zijn: “Ik ken veel mensen die graag een leuke, groeiende onderneming zouden willen hebben maar er gewoon te lui voor zijn. Je kan niet even een website bouwen en dan afwachten. Je moet klanten bellen, zorgen dat er geld binnenkomt.”

“Over 20 jaar wil ik in de Ziggo Dome mijn verhaal vertellen”

Op dit moment hebben Alexander en Charl zich op een nieuw project gestort, al kunnen ze daar nu nog niets over kwijt: “Er zit een embargo op tot 24 januari. Pas tijdens TEDxYouth kan ik meer onthullen.” En terwijl sommigen van ons misschien niet echt bezig zijn met het nieuwe jaar dat voor de deur staat, kijkt Alexander wel vast verder vooruit. “Ik ben een visionair. Een vijfjarenplan? Dat vind ik kort. Wat ik zou willen, is dat ik over twintig jaar – dan ben ik 42 – wordt uitgenodigd om naar Nederland te komen om, samen met andere grote ondernemers, in de Ziggo Dome een lezing te geven over ondernemerschap. Daarnaast run ik dan nog een aantal goedlopende businesses, en hoop ik gelukkig te zijn met vrouw en kinderen. Dat zou echt mijn ultieme droom zijn.”  

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.